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비누는 우리 손에 묻은 때와 세균을 없애주는 고마운 존재이지만, 쉽게 녹아내리고 흐물흐물해집니다. 향이 나는 제품을 사용해도 생선 비린내, 마늘 냄새, 김치 냄새 등은 쉽게 제거되지 않죠. 그래서 여러 번 손을 씻다 보면 피부가 건조해지기도 하는데요. 이런 고민을 말끔히 해결해주는, 적어도 냄새 제거에 있어서만은 일반 비누를 월등히 앞서는 독특한 비누가 있어 화제입니다. 녹아 없어지지도, 양이 줄어들지도 않는다는 이 비누의 정체는 대체 무엇일까요?


스테인리스강의 탄생


오늘 소개할 비누의 소재는 다름 아닌 '스테인리스강'입니다. 가볍고 녹슬지 않는 특성 때문에 냄비, 식기, 수저 등 주방에서 자주 활용되는 이 스테인리스가 비누로 만들어진다니 의아하게 생각하시는 분들도 계실 텐데요. 철과 크롬을 합금한 뒤 탄소와 니켈, 모르비덴과 망간을 조금씩 섞으면 완성되는 '스테인리스'의 이름은 얼룩을 뜻하는 스테인(Stain)과 없다는 뜻의 접미사 리스(less)가 합쳐져 만들어졌습니다. 본래는 철과 달리 녹슬지 않는다는 의미에서 붙여진 이름이지만, 스테인리스를 비누로 사용할 수 있다고 생각하니 더욱 잘 어울리는 느낌이죠. 


스테인리스 스틸이 처음 탄생한 것은 1912년 영국에서였습니다. 식사 후 산책 중이던 연구원 해리 브리얼리는, 자신이 철강재를 개발하기 위해 실험하다 쓸모없다고 여겨 던져버린 쇳조각을 우연히 발견하죠. 그런데 그 쇳조각은 버린 지 오래되었고 심지어 비까지 맞았지만 녹슬거나 침식되지 않고 멀쩡한 상태였습니다. 이를 흥미롭게 여긴 브리얼리는 분석을 거쳐 철과 크롬을 합금하면 녹이 슬지 않는다는 사실을 알아냈죠. 


쇠 비누의 원리


출처: 티스토리 블로그 맛있는 일상

녹이 슬지 않는다는 최고의 장점에 가볍고 내구성이 좋으며 세균이 잘 번식하지 않는다는 특징까지 갖춘 스테인리스강은 부엌살림뿐 아니라 기계, 자동차 선박의 부품, 건축 내외장재로도 다양하게 사용됩니다. 그리고 위에 언급했듯, 이제 비누로까지 활용되고 있죠. 다만 흔히 '쇠 비누'라고 지칭하는 이 물건의 용도는 일반 비누와는 조금 다릅니다.  때와 세균을 제거하는 게 보통 비누의 주된 기능이라면, 스테인리스 비누의 역할은 냄새를 제거하는 데 초점이 맞춰져 있죠. 


스테인리스 스틸은 물에 닿으면 알칼리성으로 변화하면서 냄새의 원인이 되는 황 분자의 이온과 중화됩니다. 이 과정을 거쳐 비누로도 없애기 힘든 생선 냄새, 김치 냄새 등 각종 불쾌한 냄새를 제거하죠. 이것은 스테인리스가 물과 만나야만 일어나는 반응이기 때문에, 거품을 낼 필요가 없다고 해서 마른 채로 스테인리스 스틸 비누를 사용하면 효과가 없습니다. 


비린내 제거 효과는 어떨까?


출처: Instagram @bbori_kim

이렇게 생소하고도 신기한 스테인리스 비누를 처음 개발한 것은 2000년대 초반의 독일 생산자들입니다. 비누처럼 닳지도 않는 데다 친환경적이라는 장점 덕분에 화제가 되어 인기를 끌었죠. 한동안 독일 여행 후 이 스테인리스 스틸 비누를 선물하는 것이 유행이 될 전도였다는데요. 현재는 국산 제품도 많이 나왔지만, 일명 쌍둥이 칼로 유명한 독일 헹켈 사의 '스멜 리무버'는 원조격으로 대우받으며 여전히 국내외 소비자들에게 사랑받고 있습니다. 


그렇다면 이 '쇠 비누'의 효과는 어떨까요?  냄비와 함께 헨켈 사의 스테인리스 비누를 선물 받았다는 한 주부는 "냉동실에 보관했던 주꾸미를 꺼내 손질 후 비린내를 제거하려고 흐르는 물과 함께 비벼보니 비린내가 사라졌다"며 긍정적인 후기를 남겼습니다. 반면 다른 블로거는 "고등어를 손질하고 쇠 비누로 닦았더니 내 손의 비린내는 사라졌지만 쇠 비누로 냄새가 옮겨갔다"는 평을 남겼죠. 그는 이어 "물에 담가 두었더니 냄새가 약해지긴 했지만, 완전히 빠지지는 않았다"고 덧붙였습니다. 


김치 등 반찬통 냄새 제거에도 활용


출처: 포스코 뉴스룸

강한 풍미의 발효음식이 많은 한국에서는 이 쇠 비누를 반찬통 냄새 제거를 위해 활용하는 경우도 적지 않습니다. 김치를 넣어뒀던 통을 물과 쇠 비누로 문질러 닦는다거나, 반찬통에 물과 쇠 비누를 함께 담아 한참 두면 서서히 냄새가 빠진다는 후기도 쉽게 접할 수 있죠. 다만 쇠 비누의 사용 기한에 대해서는 의견이 분분합니다. 닳거나 녹슬지 않으니 평생 쓸 수 있다는 사람이 있는가 하면, 시간이 갈수록 그 효과가 떨어진다는 주장도 있죠.


출처: 네이버 카페 성동구 중구 엄마들의 모임

어차피 스테인리스 스틸 덩어리일 뿐이니, 하나에 3만 원 정도에 판매되는 비누를 따로 살 필요 없이 집에 있는 스테인리스 제품과 손을 문지르면 된다는 의견도 있었습니다. 물론 비누로 나온 제품을 사용하는 것보다 불편은 하겠지만, 비린내나 강한 냄새가 나는 음식을 자주 다루는 것이 아니라면 그 정도로도 충분하다는 것이죠. 


지금까지 일명 '쇠 비누'의 원리와 효과 등에 대해 알아보았습니다. 누군가는 "쇠 비누를 따로 구입해서 사용할 만하다"라는 의견을 내는 반면 다른 이들은 "굳이 따로 살 필요 없다"는 반응을 보이기도 했죠. 다만 이들 모두 스테인리스 비누로 냄새를 제거할 수 있다는 사실만큼은 인정했습니다. 또한 완벽하지는 않지만, 금속의 특성상 어느 정도 세균 제거 효과도 기대해 볼 수 있다는데요. 볼수록 신기한 쇠 비누, 곧 한국에서 대중화될 수 있을지 궁금해지네요.